Una de las serpientes más raras del mundo murió al atragantarse con un ciempiés

La última vez que se vio un ejemplar de serpiente coronada de roca fue en 2018. Solo existen 26 especímenes en el mundo y uno murió atragantado.

Esta pequeña serpiente no solo pasa la mayor parte de su vida bajo tierra, escondiéndose en grietas o excavando debajo de las rocas, sino que solo se sabe que existen alrededor de 26 individuos en todo el planeta. Estos sobrevivientes están confinados a lo que queda de las tierras rocosas de pinos y madera dura del sur de Florida.

Hasta hace poco, nadie sabía qué comía la escurridiza serpiente coronada de rocas (Tantilla oolitica), a pesar de haber sido descrita por primera vez en 1966. De hecho, nadie la había visto viva o muerta, desde 2018.

Pero este período de ausencia llegó a su fin. Un visitante del Parque Estatal de Arrecifes de Coral John Pennekamp se topó con una serpiente coronada de roca muerta mientras caminaba por un sendero en Cayo Largo, informa Science Alert.

Aún más increíble, el cadáver de la serpiente se congeló en el tiempo, después de atragantarse al comer un ciempiés gigante.

«Me quedé asombrado cuando vi las fotos por primera vez», dice Coleman Sheehy, gerente de la colección de herpetología del Museo de Florida, donde ahora se guarda el espécimen.

«Es extremadamente raro encontrar especímenes que mueran mientras comían presas, y dado lo rara que es esta especie, nunca hubiera predicho encontrar algo como esto. Todos estábamos totalmente atónitos», indica Science Alert.

APENAS 26 EJEMPLARES EN EL MUNDO

Otros tipos de serpientes coronadas también comen ciempiés gigantes y otras presas potencialmente peligrosas, incluidos los escorpiones, pero este es el primer registro de alimento de cualquier tipo para esta especie en particular.

El individuo sin vida encontrado en Cayo Largo medía poco más de 20 centímetros de largo, y aunque el ciempiés gigante del Caribe (Scolopendra alternans) que intentaba tragar era un juvenil, el depredador tenía ojos mucho más grandes que su garganta.

Solo unos 50 milímetros de la comida de la serpiente entraron por su garganta antes de morir ahogada; todavía quedaban otros 23 milímetros de ciempiés.

«Pudimos realizar una autopsia digital, lo que nos permitió examinar el ciempiés y la serpiente, incluidas sus heridas y contenido intestinal, sin tener que levantar un bisturí», explica Jaimi Gray, un museo de morfología evolutiva, dice Science Alert.

Gray y sus colegas sospechan que la asfixia es lo que finalmente mató a la serpiente.

Las tomografías computarizadas, las primeras que se realizaron en la especie, muestran que la tráquea del depredador estaba pellizcada precisamente en el lugar donde el ciempiés era más ancho. La circunferencia es lo que probablemente cortó el suministro de aire del individuo.

El envenenamiento fue otra posibilidad que consideraron los investigadores.

Se encontró una herida de las pinzas venenosas del ciempiés en el depredador, pero aparte de un poco de hemorragia interna, las pinzas del ciempiés parecen haber causado poco daño a la serpiente, informa Science Alert.

La serpiente probablemente había desarrollado cierto nivel de resistencia al veneno de su presa, como lo han hecho otras especies de serpientes inclinadas a atiborrarse de ciempiés gigantes.

SU HÁBITAT ESTÁ DESTRUIDO

Desde 1975, el estado de Florida ha incluido a la serpiente coronada de roca como amenazada, y en el continente, la especie está especialmente en peligro.

La expansión urbana que se extiende desde West Palm Beach hasta Miami ha dejado intacto solo el 2 por ciento del hábitat de las rocas de pino de la serpiente fuera de los Everglades, indica Science Alert.

Nadie ha visto la serpiente en esta región durante muchos años. Key Largo puede ser uno de los últimos refugios que quedan para que estudien los herpetólogos.

«No podemos decir con certeza si todavía están presentes o no en la península de Florida. La ausencia de evidencia no es evidencia de ausencia, pero su hábitat básicamente ha sido destruido«, dice Sheehy .

Los científicos tienen la esperanza de que los hallazgos nos permitan comprender mejor la anatomía y la dieta de la especie mientras se tambalea al borde de la extinción, dice Science Alert.

En 2007, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza catalogó a la serpiente coronada de roca como una especie en peligro de extinción. Todavía tiene que recibir un estado de conservación federal en los Estados Unidos.

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